开普勒接到最后的“晚安”命令后正式退休

通过凯里·赫布登

它在寻找外星世界方面的贡献是无与伦比的,但是上周,美国宇航局表示,其强大的第一颗猎行星卫星开普勒星将告别,因为该航天局发送了其最终命令集,以断开与地球的通信。

在美国宇航局宣布其巨大成功的航天器用完燃料后数周,它便退役了,因此,这颗曾经的尖端卫星将无法继续进行任何进一步的科学操作。

“晚安”命令最终完成了航天器向退役的过渡,标志着九年非凡服役的结束,这不仅使我们的太阳系外发现了2,600多个行星,同时还发现了更多的行星候选者,而且还帮助推动了-开始一个全新而强大的研究领域。

“开普勒已经大大超出了我们的所有期望,为我们探索和寻找太阳系及其以外的生命铺平了道路,”美国宇航局华盛顿科学任务局副局长托马斯·祖布琛说。 “它的发现为我们在宇宙中的地位提供了新的亮点,并阐明了恒星中诱人的谜团和可能性。”

巧合的是,开普勒的最后一个“晚安”恰好是自同名德国天文学家约翰尼斯·开普勒(Johannes Kepler)发现行星运动定律于1630年逝世以来的388年。

开普勒并非没有偶然的技术失误。 在完成主要任务目标后的四年中,开普勒的四个陀螺仪式反作用轮中的两个用来精确指向航天器的反作用轮停止工作。

由于该航天器需要三个功能轮来连续监视恒星的亮度,以寻找地球大小的系外行星的迹象,因此它的视野必须大约每三个月切换一次,以补偿机械故障。

解决方法成功了,开普勒得以继续执行名为K2的扩展任务,该任务又持续了四年,使开普勒的被调查恒星数量增加到50万以上。

开普勒用尽燃料之前,一直在收集数据,对其发现的最新分析得出的结论是,夜空中可见的恒星中有20%到50%可能被类似行星的小行星包围着在地球上大小,在其母恒星的宜居区域内运行。 众所周知,这个“戈尔德洛克区”位于一个液态水(我们知道它是生命的重要成分)可能自由为行星表面的河流或海洋做出贡献的区域内。

尽管没有进一步的观察,开普勒的遗产仍在继续。 “我们知道航天器的退役还不是开普勒发现的终结,”开普勒位于加利福尼亚州硅谷的美国宇航局艾姆斯研究中心的项目科学家杰西·多森说。 “我对尚未从我们的数据中获得的各种发现以及未来的任务将如何基于开普勒的结果而感到兴奋。”

但这是宇宙飞船本身的终结。 随着科学活动的结束和燃料的减少,开普勒将永远绕着太阳运行,距离地球约9400万英里。 它会定期通过自己的祖国世界,但离我们星球的距离永远不会超过一百万英里。 接力棒现在将被移交给过境系外行星勘测卫星(TESS),以在开普勒留下的地点接机。

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